Automata расширяет свои амбиции по автоматизации лабораторий с помощью финансирования в размере $50 млн

Лаборатории мира вынуждены проводить больше тестов и обрабатывать больше материалов не только из-за COVID-19, но и из-за растущего сектора биотехнологий и разработки лекарств, и автоматизация — это верный путь вперед. 

Компания Automata, которая начала свой путь с создания робота-манипулятора для выполнения отдельных задач, в настоящее время привлекла $50 млн для автоматизации всех лабораторных процессов от начала до конца. В 2019 году компания привлекла $7,4 млн финансирования и сосредоточилась на разработке и развертывании своего роботизированного манипулятора Eva, который можно было бы использовать для множества обычных задач: перемещение стекла, выполнение простых образцов.

Роботизированный манипулятор имеет шесть степеней свободы и предназначен для выполнения точных и воспроизводимых действий. Его полезная нагрузка составляет менее 1,25 кг. Но вскоре Automata обнаружила, что жизнь в качестве поставщика роботов для небольших, очень индивидуальных проектов и лабораторий не является жизнеспособной бизнес-моделью.

«Недостаточно взаимодействовать с вашим клиентом на одном этапе — например, «вот самый доступный робот-манипулятор на рынке, удачи!». Если компании покупают одного или двух роботов, это оптимизирует несколько процессов, но не революционизирует то, как эта фирма работает. Поэтому за последние несколько лет мы начали искать способы стимулировать внедрение нашей технологии в важном масштабе»

Мостафа Эль-Сайед соучредитель и генеральный директор Automata

Automata определила три крупных рынка, которые находились на пороге бума автоматизации: диагностика, открытие лекарств и синтетическая биология (то есть открытие и выращивание специально созданных микробов).

Когда компания установила первые несколько сотен своих манипуляторов Eva, она обнаружила, что фирмы в этих секторах имеют много «частичной автоматизации». Эль-Сайед сравнил это с наличием на кухне посудомоечной машины: вам больше не нужно мыть тарелки вручную, но вы по-прежнему должны загружать и выгружать ее, добавлять мыло, выбирать настройки. Полезно, но по-прежнему полностью зависит от человеческого труда.

Ограничения частичной автоматизации были выявлены во время пандемии, когда лаборатории, особенно выполняющие ПЦР-тесты, работали на максимальной мощности и все еще не удовлетворяли спрос. Точно так же в разработке лекарств и синтетической биологии сроки для определенных процессов растягиваются на 5-7 лет, поскольку существует жесткое ограничение на то, как часто можно запускать данный процесс. 

Переходя от частичной к полной автоматизации, можно добиться огромной экономии времени и увеличения производительности. Но это было невозможно сделать с помощью нескольких роботов-манипуляторов. В конце 2021 года компания объявила о своей новой аппаратной платформе Automata Labs — своего рода модульном контейнере, созданном для непрерывной работы оборудования внутри и возможности передачи результатов на следующий этап.

«Нам пришлось создать совершенно новый аппаратный стек, который допускает такую ​​​​автоматизацию. Столешница на самом деле является стандартной единицей всех лабораторий, поэтому, по сути, это целый лабораторный стол, который можно автоматизировать»

Мостафа Эль-Сайед соучредитель и генеральный директор Automata

Наиболее заметным успехом компании является испытательный центр NHS, который был максимально автоматизирован (то есть люди все еще там работают, но огромный объем работы выполняется роботами) и на сегодняшний день обработал более миллиона образцов. 

Эль-Сайед заявил, что это число велико, но более важным было то, что автоматизация сократила время обработки результатов вдвое, что имеет решающее значение для срочных тестов. Во многом это связано с тем, что уровень автоматизации позволяет клиницистам настроить роботов на работу на ночь, а утром они могут получить готовые результаты.

В экспериментальных условиях сроки могут быть сокращены на 25-40%, что является значительным, но может показаться скромным для тех, кто читал о повышении производительности на порядки в таких секторах, как производство. Эль-Сайед отметил, что есть и другие пути для дальнейшего улучшения этого конкретного числа. Но для многих исследователей также существует серьезная потребность в точности и воспроизводимости.

«Была очевидная, поддающаяся описанию потребность в этих базах пользователей. Существует основная проблема увеличения пропускной способности при одновременном сокращении рутинных задач в лаборатории, но была также проблема повторяемости в лабораториях, о которой мы не знали. Команды публиковали свои собственные исследовательские работы, затем пытались воспроизвести результаты и терпели неудачу, потому что процессы в лаборатории были очень ручными и переменными»

Мостафа Эль-Сайед соучредитель и генеральный директор Automata

Таким образом, большая часть привлекательности автоматизации заключается в систематическом отслеживании и производительности, а также в меньшем количестве ошибок. С этой целью Automata вкладывает средства в программное обеспечение для управления и администрирования своего лабораторного оборудования и роботов.

«Ученые в этих организациях — особенно их специалисты по автоматизации, занимающиеся этой многообещающей ролью, — чего они действительно хотят, так это возможности самим программировать эти системы и самостоятельно разрабатывать эти экраны, а не вызывать нас. Любой, кто когда-либо вел переговоры с учеными, вероятно, знает, что многие из них предпочли бы продолжать действовать по-старому, чем уступить контроль сторонней организации. Поэтому основное внимание уделялось созданию системы, предназначенной для развертывания и настройки командой на месте. Все больше и больше лабораторий, использующих наше оборудование, обращаются к нам за этими цифровыми решениями, чтобы настроить или развернуть их или подключить экосистему к своей системе данных»

Мостафа Эль-Сайед соучредитель и генеральный директор Automata

Новое поколение оборудования, которое проходит ограниченное тестирование с партнерами, должно быть представлено позже в 2022 году, а Automata также готовится к выходу на рынки США и расширению на европейских рынках. 

Огромный объем найма, производства, продаж, поддержки и так далее, которые необходимы для этого расширения, являются причиной, по которой компания привлекла $50 млн. Раунд финансирования возглавил Octopus Ventures с участием Hummingbird, Latitude Ventures, ABB Technology Ventures, Isomer Capital, In-Q-Tel.

«Automata Labs ускоряет человеческую изобретательность, позволяя лабораториям и ученым быстрее достигать стабильных результатов в большем масштабе и, в конечном итоге, повышать свои амбиции. Мы рады, что возглавили этот раунд финансирования, поскольку Automata представляет именно тот тип высокоинновационной компании, в которую мы инвестируем и поддерживаем. Мы с нетерпением ждем следующих шагов Automata как в сфере медико-биологических наук, так и за ее пределами»

Джесс Маккриди директор Octopus Ventures

Automata была основана в 2015 году Мостафой Эль-Сайедом и Сурьянш Чандрой — двумя исследователями из лаборатории Захи Хадид. Цель компании — открыть новые возможности для инноваций с помощью автоматизации.

«Слишком долго ученым и клиницистам приходилось работать с чрезмерно сложными лабораторными решениями, в результате чего оборудование и программное обеспечение были разрозненными и сложными для координации. Решения также часто бывают слишком жесткими и неподходящими для лабораторий с небольшим географическим охватом. Наша технология следующего поколения решает эту проблему»

Мостафа Эль-Сайед соучредитель и генеральный директор Automata